Jääkiekon SM-liiga – yksi kovatasoisimmasta liigoista

Suomen SM-liiga on suomalaisen jääkiekon pääsarja, SM-liiga tunnetaan nykyisin myös pelkällä Liiga-lyhenteellä. Myös kansainvälisesti kovatasoinen liiga perustettiin vuonna 1975, korvaamaan liigaa edeltänyt SM-sarja. SM-sarjassa pelattiin sen sijaan jo vuodesta 1928 lähtien, joten liigalla on takanaan pitkät perinteet, joka varmasti on osaltaan vaikuttanut myös liigan tason Ice Hockey SM-liigakehittymiseen. Suurin 1975 tapahtuneista muutoksista olivat pudotuspelit. Kun aikaisemmin liigasijoituksen finaalipeleihin saakka ratkaisivat pistetaulukot, uudessa mallissa mestaruus ratkaistiin pudotuspelien kautta. Myös joukkueiden määrä liigassa on kasvanut tasaisesti: kun perustamisvuonna liigassa miteltiin kymmenen joukkueen kesken, on joukkueita nykyisin 15.

Nykyisin liiga jaetaan viiteen eri lohkoon ja jokaiseen lohkoon sijoitetaan kolme joukkuetta. Kaikki liigan joukkueet kohtaavat toisensa koti- ja vieraspeleissä, molemmissa kaksi kertaa. Runkosarjassa jokaiselle joukkueelle kertyy siis yhteensä 60 ottelua. Sijoille 7-10 runkosarjassa jääneet joukkueet joutuvat kamppailemaan jatkosijoista pudotuspelikarsinnoissa, jatkoon päästäkseen joukkueelta vaaditaan kaksi voittoa. Runkosarjaa seuraavat pudotuspelit, joista jatkoon sen sijaan pääsee neljällä voitolla. Finaalisarjassa ratkaistaan mestaruus ja mestaruuden voittaa joukkue, joka onnistuu voittamaan neljä finaalisarjan ottelua. Pronssiottelu sen sijaan ratkeaa yhden ottelun perusteella.

Aikaisempina vuosina SM-liigaan oli mahdollista nousta jääkiekkoliiton mestaruussarjan, mestiksen, SM-liigakarsinnoista. Karsinnat kuitenkin lakkautettiin viimeksi vuonna 2014, kuten on tehty useita kertoja SM-liigan historian aikana. Keväällä 2000 perustettu Mestis korvasi sitä edeltäneen 1-divisioonan. Kuitenkin, mestiksestä on nostettu joukkueita SM-liigaan myös ilman SM-liigakarsintoja. Näin tehtiin viimeksi vuonna 2014, kun ns. kabinettipäätöksellä Vaasan Sport nostettiin SM-liigaan. Syynä tähän oli Helsingin Jokereiden siirtyminen Venäjän KHL:ään. Myös mestistä on mahdollista seurata suomalaisilta urheilukanavilta, sarjan hallitseva mestari on Mikkelin Jukurit. Mikkelin Jukurit on voittanut mestiksen mestaruuden yhteensä ennätykselliset seitsemän kertaa.

Liiga on myös suosittu kohde vedonlyöjien keskuudessa ja useat eurooppalaiset vedonlyöntisivustot tarjoavat kattavan valikoiman kertoimia SM-liigalle. Perinteisten voittajavetojen lisäksi vetoa voi lyödä myös ensimmäinen puoliajan voittajasta, ensimmäisestä maalintekijästä, ensimmäisen maalin tekevästä joukkueesta, lopputuloksesta ja myös siitä, onko ottelun lopputulos yli vai alle ennakkoon määritetyn maaliluvun. Useat suurimmista eurooppalaisista vedonvälittäjistä kuitenkin keskittyvät jalkapalloon, joten tarjonta jääkiekon suhteen kannattaa tarkistaa ennen rekisteröitymistä.